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天宮一號毒碎片 墜落密西根?

「天宮一號」是在2011年9月29日於中國酒泉衛星發射中心,由長征二號火箭送上太空。(Getty Images) 「天宮一號」是在2011年9月29日於中國酒泉衛星發射中心,由長征二號火箭送上太空。(Getty Images)
中國首個太空實驗室「天宮一號」的殘骸可能將於3月底或4月初墜回地球。(本報資料照片) 中國首個太空實驗室「天宮一號」的殘骸可能將於3月底或4月初墜回地球。(本報資料照片)

●天宮一號毒碎片 將墜落何處?

中國「天宮一號」墜落地球的時間和地點,已成為各國航太當局關注的話題。預計天宮一號本月底或下月初墜回地球時,若未能在穿越大氣層時燃燒殆盡,部分劇毒且具腐蝕性的化學物質「聯氨」(hydrazine)可能散落地表。

儘管「天空一號」的可能墜落的時間和地點要等到最後一周才明確,目前也有美國專家宣撐,預估部分有毒碎片可能墜落在密西根州南部的部分地區。

負責提供各項太空任務科技指導和建議的加州爾塞岡度市非營利研究機構「航太公司」(Aerospace Corporation)表示,從中國北方、義大利中部、西班牙北部、中東、紐西蘭、南美洲到美國北方州的廣大地區,都有可能是「天空一號」碎片的墜落地。但研究人員目前僅能預計「天空一號」的墜地日期,具體地點則要到最後幾周才可確定。

●完成軌道試驗任務後 失去控制

「天空一號」是中國太空實驗室計畫的實驗性軌道飛行器,在2011年9月29日於酒泉衛星發射中心,由長征二號火箭送上送上太空軌道後,曾與後續發射的神舟系列太空船成功供完成對接。

「天宮一號」的主要任務即在實施太空船交會對接飛行試驗、掌握交會對接技術,並初步建立長期太空實驗室,進行太空科學實驗、航太醫學實驗和太空技術試驗。

中國當局在2016年宣布「天空一號」完成試驗任務和停止數據連接,幾個月後失去控制;自此以後,重8.5噸的「天宮一號」逐步向地球逼近。有專家估計,失控的「天空一號」可能在4月3日墜入地球。

歐洲太空碎片辦公室則預計,天宮一號將在3月24日到4月19日進入大氣層,比原先預計的3月17日到4月21日縮小,但墜落地點仍難準確預計,專家認為,將在北緯43度到南緯43度之間的某地。

由於太空環境瞬息萬變,「天空一號」何時墜地很難準確預計。最近數月,太空飛行器的墜落速度加快,每周以3.7哩的速度下墜,而去年10月是每周0.9哩。

哈佛大學太空專家麥道維說,只有到最後一周,才會知道「天空一號」的墜落時間與地點,他認為,少量碎片在重返大氣層時不會被燒毀,但只有在墜落後才能知道。麥道維說,「現在預測的墜落時間如果差一小時,重新進入大氣層的位置就將偏離1萬7000哩,而我們目前的估計是相差兩周。」

●可能散落地面聯氨 恐導致罹患癌症?

事實上,每隔幾年就有衛星等太空飛行器失控後墜入地球,但因「天宮一號」的體積大、零件多,必須嚴密監控。

多數衛星和太空站墜入地球時,會在重返大氣層時燒毀,但10%到40%的衛星沒有燒盡,以碎片形式落地,部分碎片含有危險的化學品,重量可達200磅。

可能散落地面的聯氨,是一種無色的油狀液體,存在高濃度活性鹼時會出現白色結晶,廣泛用於工業、農業和軍事用途,包括火箭燃料。「航太公司」警告,長期暴露在高濃度的聯氨環境中,將導致罹患癌症。

環境保護署(EPA)將聯氨列為可能的人類致癌物,短期暴露於高濃度聯氨中,會出現眼鼻與喉嚨發炎、頭暈、頭痛、噁心、肺水腫等症狀,或誘發癲癇,甚至昏迷。人們長期暴露其中,則將損害肝、腎和中樞神經系統。人或動物若不慎觸碰到這種具腐蝕性的液體,可能造成皮膚炎。研究顯示,囓齒動物暴露於聯氨環境中,會增加其肺、鼻腔和肝腫瘤的發病率。

●中國官媒:「天空一號」對地面危險概率低

針對「天空一號」可能危及地面的傳聞,中國官方主辦的「科技日報」11日說,尺寸較大而又不受控的太空船,在重入濃密的大氣層過程中會解體,也會因摩擦產生高溫而燒蝕。

報導引述中國駐聯合國(維也納)代表團去年5月4日在致秘書長的普通照會中提出,經計算分析,「天宮一號」大部分結構部件將在隕落過程中燒蝕銷毀,因此對航空活動以及地面造成危害的概率很低。

去年8日19時左右,「天宮一號」出現在北京上空。它從西北方出現,從北極星「身邊」畫過,「穿過」北斗七星,消失在東北方向。按現在的軌道信息,「天宮一號」下次轉到北京上空出現應該是4月初。

據悉,許多航太機構紛紛對「天宮一號」何時進入大氣層作了預測,但目前還難以推算更精確的時間。中國航天專家、中國航天科工集團二院二部研究員楊宇光說,「按現在的技術,通常只能在最後兩小時才能確定空間物體的再入時間」。主要原因是高層大氣阻力的影響難以估計。

他說,高層大氣的密度會受多種因素影響,例如不同高度、經緯度,不同季節乃至一天中的不同時段,大氣密度都會變化。這些變化尚有規律可循,如果出現劇烈太陽活動,會造成高層大氣密度成倍增加,有時甚至能增長上百倍。上世紀70年代,美國就是因為對大氣密度的變化過於樂觀,導致其天空實驗室一號的在軌時間遠未達到預期,最終沒能等到航天飛機送去燃料。

撰稿:陳韻涵、孫梁

「天宮一號」被許多專家認為將失控撞地球,圖為2013年天宮一號與神舟九號成功完成對接。(新華社) 「天宮一號」被許多專家認為將失控撞地球,圖為2013年天宮一號與神舟九號成功完成對接。(新華社)
「天宮一號」是在2011年9月29日於中國酒泉衛星發射中心,由長征二號火箭送上太空。(Getty Images) 「天宮一號」是在2011年9月29日於中國酒泉衛星發射中心,由長征二號火箭送上太空。(Getty Images)
中國「天宮一號」的殘骸可能將於3月底或4月初墜回地球。(取材自中國載人航天工程官網) 中國「天宮一號」的殘骸可能將於3月底或4月初墜回地球。(取材自中國載人航天工程官網)
圖中為「神舟九號」在2012年7月18日接近「天宮一號」,以在太空進行自動交會對接任務。(Getty Images) 圖中為「神舟九號」在2012年7月18日接近「天宮一號」,以在太空進行自動交會對接任務。(Getty Images)
圖中為「神舟九號」在2012年7月18日接近「天宮一號」,以在太空進行自動交會對接任務。(Getty Images) 圖中為「神舟九號」在2012年7月18日接近「天宮一號」,以在太空進行自動交會對接任務。(Getty Images)
當局展出的天宮一號模型。 (中新社) 當局展出的天宮一號模型。 (中新社)


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