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〈美國現象〉比特幣:小市民的財務救星?

比特幣近十年前由一個電腦程式員創造出來,並沒有實體,也不是政府發行。(Getty Images) 比特幣近十年前由一個電腦程式員創造出來,並沒有實體,也不是政府發行。(Getty Images)
比特幣是在現行貨幣體系之外的一種虛擬貨幣。(路透) 比特幣是在現行貨幣體系之外的一種虛擬貨幣。(路透)

年僅22歲的梅林(Jacob Melin)兩年前投資比特幣,現在有棟新房、新卡車和新的諮詢生意,民眾排成長龍陸續走進他的辦公室,試圖像他一樣迅速致富。一個人說,希望利用微薄投資,能在「12到18個月內退休」。另一人想利用賺來的錢創業;育有兩子女的一名父親則說,他想償還學生貸款和買數畝土地,但是靠他軟體推銷員的薪水不可能做到。

另找出路 迅速致富

35歲的奈特(Cedric Knight)告訴梅林:「我們這些市井小民拚命工作,卻熬不到出頭的日子。這是千載難逢的機會來改變我的生活。」

奈特和造訪梅林的其他人,把他們的希望放在世界現在才開始體認其潛在價值的一種新貨幣。全球各地的人追求發財夢,紛紛投資過去兩年狂飆2500%以上的比特幣和其他密碼貨幣(cryptocurrencies)。

比特幣和其對手貨幣,原本不是為了賺錢,只是一種配合科技的新方法,在現金和信用卡的常規系統之外買賣商品和服務。但是比特幣逐漸轉變,對某些人而言是迅速致富的手段,還有些人把它當作對財務保障和未來經濟的避險方式,多數投資比特幣的人持這兩種想法。

比特幣近十年前由一個用假名的電腦程式員創造出來,並沒有實體,也不是政府發行,而是在網上交易所使用支票帳戶和信用卡購買,一個可公開查閱、名為「區塊鏈」(blockchain)的分類帳記錄交易。沒有一個人在經營比特幣網路,也不在政府控制之下。

三年投資 買房買車

在肯塔基州路易斯維爾市,相信比特幣的人把梅林視為最重要的指導員之一,奈特稱他是「有遠見的人」。三年前,梅林在印第安納州東南大學就讀,從母親家通勤上課。但他老感覺為大學文憑花那麼多錢並不值得,便決定退學,把母親為他設立教育基金剩下的2萬2000元投資在密碼貨幣,同時在賭場自助餐廳打工,駕駛一輛500元的破車,睡在客廳地板。但到了2017年,梅林賺了77萬元,他買了一棟三臥住宅、一輛小卡車和一隻貓。

梅林原意並非迅速致富,而是想在全球經濟體系之外另找出路。2008年發生金融危機,他的母親失業,使他對這個體系產生懷疑。雖然美國脫離衰退,梅林看到世界未學到教訓的跡象。他讀到像中國等國家過度借貸和過度開支, 美國赤字也不斷增加,他認為政客無法解決問題,特別對嬰兒潮世代對社安計畫造成的負擔感到困擾,「這種計畫無法持續,我終生會成為這些人的奴隸」。

對梅林而言,非由政府支持的比特幣,是保護他免受這些風險打擊的方法。他一開始買了五個比特幣,每個400元,隨著價格接近1000元,他又再買20幾個。梅林的賭場同事對買樂透獎券的興趣,遠高於聆聽他的投資忠告,「每個人都以為我瘋了」。

比特幣的價格在2017年衝上2000元,接著5000元,後來1萬元,甚至一度幾近2萬元。在路易斯維爾,從網路發起的比特幣集會以往只吸引 五、六人,現在擠進四、五十人。

暴升暴跌 天堂地獄

去年8月,梅林加入一個密碼貨幣諮詢企業,為新的投資者舉辦講習會、教他們相關科技、協助他們避免詐騙和陷阱。新一代的密碼貨幣買家,包括退休者、失業者、工廠工人和教師。梅林說,民眾認為比特幣是易賺的橫財,「以前確實如此」。

然而隨著比特幣和其他對手進入主流,原本獲利豐厚的市場變成可能是全球波動最大的市場, 經濟學家稱之為投機泡沫,有如1990年代末的網路泡沫,幾小時內起伏的幅度有時超過30%。聚集討論比特幣的小市民,則像乘雲霄飛車,在興奮和恐懼之間搖擺不定。

軟體推銷員奈特認為密碼貨幣值得一賭,因為他看不出有其他的方法來迅速改善生活。 雖然奈特喜愛他的工作,是公司銷售成績最好的推銷員,但這是他十年內的第四個雇主,9萬元的年薪讓他覺得停滯不前,他要養活妻子和兩個子女,只能慢慢的為退休儲蓄,「比特幣可能成為我的退休金」。

奈特每月還需付600元的學生貸款,他猜20年內大概都還不清,「大家要你去讀大學,去受教育,然後就會有六位數薪水的工作。但我認識很多人受了高等教育,卻在星巴克打工,我為受教育而欠債,現在要花餘生還債。這是一大關注,對我是個重擔」。

在與朋友討論密碼貨幣後,奈特決定下海,過了聖誕節他買了300元的密碼貨幣,接著再買250元,然後又買100元。他盡可能搜集零頭,減少上餐廳吃飯,午餐改帶麵食。他提醒自己五年後生活可能改觀,「也許我會開支票付清房貸,這是讓我覺得興奮的地方」。

先賺後摔 利潤泡湯

近幾個月,試圖預測比特幣的未來變得更複雜,因為新的數位貨幣幾乎每天推出,而奈特認為這些貨幣最具吸引力。他注意到有個貨幣攀升:mintcoin,當時的價格為一分錢的十分之一。今年1月7日,奈特買了2萬5000個mintcoin,他緊盯著手機追蹤貨幣起伏,幾個小時後,他賺了268元。但是晚上睡覺前,他發覺mintcoin 的價值開始下滑,先跌15%,再摔30%。

第二天早上,奈特的利潤化為烏有,他把所有的mintcoin賣掉,只拿回當初他買的錢,他告訴自己這是個錯誤。到了1月中旬,他總共投資1500元在密碼貨幣,價值約眨了100元。梅林則在一夜之間,損失超過10萬元,「慘不忍賭」。

不過梅林認為,這種幅度的波動還不算太嚴重,目前全球經濟景氣,但如果全球經濟落入危機,密碼貨幣將可享前所未有的榮景,目前是趁早加入的好時機,「密碼貨幣讓普羅大眾成為風險投資家,我想每人都應在某種程度上參與,這是防範傳統市場崩盤的保險」。

跌跌不休 正好買進

但是這一天下午3時半,梅林檢查他的密碼貨幣帳戶,他持有47萬3000元的貨幣。 25分鐘後再看,跌至44萬5000元。到了4點47分,剩下42萬8000元,接著再降至41萬2000元。不過梅林說,這種起伏是投資密碼貨幣的常態,「現在是買進的好時機」。

同一天,奈特回家後檢查他原來的1500元貨幣帳戶,當天損失近500元,現在結餘不到900元,他快急瘋了。但後來靜下心來想,身為密碼貨幣投資人就會碰到這種時候,但未來也可能出現大賺的日子,他可不想錯過,於是又給帳戶加了260元。

比特幣本為虛擬貨幣,但交易店也有象徵性的比特幣。(Getty Images) 比特幣本為虛擬貨幣,但交易店也有象徵性的比特幣。(Getty Images)
加州聖塔蒙尼加一家比特幣「提款機」。(路透) 加州聖塔蒙尼加一家比特幣「提款機」。(路透)
由於波動劇烈,投資比特幣的小市民,像乘雲霄飛車,在興奮和恐懼之間搖擺不定。(Getty Images) 由於波動劇烈,投資比特幣的小市民,像乘雲霄飛車,在興奮和恐懼之間搖擺不定。(Getty Images)
全球各地的人追求發財夢,紛紛投資過去兩年狂飆2500%以上的比特幣和其他密碼貨幣。(路透) 全球各地的人追求發財夢,紛紛投資過去兩年狂飆2500%以上的比特幣和其他密碼貨幣。(路透)
許多人希望藉投資比特幣一舉致富。(Getty Images) 許多人希望藉投資比特幣一舉致富。(Getty Images)
日本東京的一家比特幣交易店。(美聯社) 日本東京的一家比特幣交易店。(美聯社)
虛擬的比特幣存在於網路間。(Getty Images) 虛擬的比特幣存在於網路間。(Getty Images)



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