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棕色脂肪是何方神聖?

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如果攝取了過多的熱量,身體會將這些熱量以脂肪的形式儲存,主要是所謂的「白色脂肪組織」。但可能聽過「棕色脂肪」,代謝活性遠高於白色脂肪。

棕色脂肪通常散佈於頸部、脊柱和上背,產生能量的粒線體含量高,因此功能不在於能量儲存,而是幫助卡路里的燃燒。有一種稱為「米色脂肪」的棕色脂肪,位於白色脂肪組織中,似乎能夠在能量儲存和燃燒之間切換功能。

近年來愈來愈多科學家投入棕色脂肪的研究,希望能找出治療肥胖的更好辦法,期望透過藥物、環境或營養變化,刺激棕色脂肪生成,增加卡路里的燃燒,但這方面仍有許多未知數。

討人喜歡的棕色脂肪

棕色脂肪是人體在寒天裡不發抖也能產生熱量的一種方式(發抖是另一種燃燒卡路里的機制)。還不會發抖的嬰幼兒,體內當然有很多棕色脂肪,維持體溫正常。一般認為,這種脂肪會隨年齡增長而消失,但最近的研究指出,儘管棕色脂肪會隨時間而減少(尤其是肥胖的人,真可惜),但成年人體內還是保有一些棕色脂肪,活化程度不一。

如果棕色脂肪確實有消耗能量的作用,就可以解釋為什麼相同的食量、同樣的運動量,但有些人就是吃得胖(或吃不胖)的「不公平」現象。動物試驗以及少數人體試驗,已發現棕色脂肪增加與減少肥胖有關,然而其他因素,尤其是暴飲暴食、缺乏運動和遺傳,對肥胖的影響更大。

能強化棕色脂肪嗎?

《肥胖文獻評論》在2011年有一篇論文提出這樣的假設:已開發國家因為中央供暖系統發達,使室內溫度大為上升,或許使得棕色脂肪減少,能量消耗減低而導致肥胖率上升。雖然從生理學的角度聽來有點道理,但這只是相關的猜測,並不足以證明中央供暖系統導致肥胖,也不能推斷坐在寒冷的房子裡能夠減肥(只會讓人穿得更厚重)。

另一方面,確實有愈來愈多研究,支持寒冷能刺激某些人生成棕色脂肪的想法。例如,2011年登在《肥胖》期刊的一項小型日本研究發現,只穿內衣和 T 恤,小腿放在冰塊上,在陰涼房間(66°F,約19°C)坐了2小時的男性,約有半數增加了棕色脂肪的活性。他們不靠發抖,燃燒的熱量也高出28%,相當於每天約400卡路里熱量。相較之下,棕色脂肪活性未增加的男性,只多燃燒了40卡路里。在較溫暖的環境,並未觀察到這一效果。

重點提醒:棕色脂肪的研究相當耐人尋味,但是天氣冷時關掉溫控功能,是否對體重有顯著和持久的效果,尚未得到證實(當然,有節約能源的效果)。目前尚未證實哪些營養補充劑能增加棕色脂肪,或許某天會開發出能刺激它生成的藥物。然而在那之前,若想提高新陳代謝率、燃燒更多熱量,還是要靠老方法,勤加運動吧!

【轉載自美兆人月刊,由世新大學協辦】



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