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1965年4月6日:第一顆商業衛星「早鳥號」發射升空

第一顆商業衛星「Early Bird」號,1965年4月6日在甘迺迪角發射升空。(美聯社) 第一顆商業衛星「Early Bird」號,1965年4月6日在甘迺迪角發射升空。(美聯社)
工程師 Stanley Peterson (左)及Ray Bowerman 檢查「早鳥」。(NASA) 工程師 Stanley Peterson (左)及Ray Bowerman 檢查「早鳥」。(NASA)

1965年4月6日,由14個國家組成的「國際通信衛星集團」所資助的第一顆商業衛星「早鳥號」(Early Bird,暨「國際衛星1號,Intelsat I」,取於「早起的鳥有蟲吃」之意)發射,開啟了北美洲及歐洲之間太空商用通信的事業,包括像現今的廣播、電視、電話、GPS導航等。

早期遠距兩地之間進行通信的方式,是藉由電纜及地面無線電設備。電纜通信,保密性高,傳輸穩定,但設施及維護工程的成本昂貴。而無線電通信,發射機的發射功率必須高達數千瓦,天線通常架設在幾百米高的塔上,才能降低因長途輸送所造成的衰減損失,同時也因傳輸的信息容量小,會發生嚴重失真現象。

在1957年10月4日,蘇俄(前蘇聯)成功發射了世界上第一顆人造衛星(1958年1月4日 返回地球),讓科學家對利用人造衛星進行遠距離通信,有了新的構思。隨後1963年2月,美國首先發射了一顆地球同步軌道的通信衛星,1964年8月19日,美國發射的第一顆地球靜止軌道通信衛星「同步3號」運轉。

科學家分析,若沿著地球赤道上空均勻放置三顆「地球同步軌道」的通信衛星,除南北兩極外,全球連續通信的可行性幾乎可以達到。

於是,1964年8月,14個國家正式聯合成立了「國際通信衛星集團」,進行「早鳥」的研發。1965年4月6日晚上 6點48分,「早鳥」(重85磅)由載具Delta火箭在佛羅里達甘迺迪角順利發射,並定位在大西洋上空的靜止軌道,離地球約 2萬2300哩 。6月開始美、歐之間的商業衛星通信業務,10月25日協助電視台首次實況轉播Gemini 6升空(可惜火箭因故障失敗)。

「早鳥」於1969年1月停止運作,太空中隨之有各式的商業衛星運轉,至今,帶給世人莫大的益處。



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