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億萬富豪新年願望:送人上太空旅遊

SPACEX即將利用巨大火箭推進太空艙進入地球軌道做太空觀光。(路透) SPACEX即將利用巨大火箭推進太空艙進入地球軌道做太空觀光。(路透)
馬斯克的SPACEX太空公司。(TNS) 馬斯克的SPACEX太空公司。(TNS)

展望2018年,特斯拉執行長馬斯克、亞馬遜創辦人貝佐斯及維京集團創辦人布蘭森,這三位億萬富豪共同的願望會是什麼?是更有錢嗎?那未免把這三位滿腔冒險精神的大名人想得太俗了。他們的新年新希望,不用他們親口說,就是將人送上太空。

貝佐斯個人投資的太空公司「藍源」(Blue Origin)2017年表示明年就要送人上太空。布蘭森2017年10月也宣告,他自己要在六個月內在他的Virgin Galactic展開一趟太空之旅。馬斯克也可望公布使用「蛟龍」(Dragon)型太空艙送美國太空總署(NASA)太空人送到國際太空站(ISS)的具體日程。

「藍源」2017年12月中在德州西部發射可回收的「新牧羊人」(New Shepard)火箭,將可載人的「第二代」太空艙送上太空。「新牧羊人」有七次著陸、六次成功的紀錄。相較之下,馬斯克的Falcon型火箭這兩年來已第20次使用回收的火箭,更為有經驗。

「新牧羊人」火箭把太空艙送到次軌道,全體只有一節,因此完全可回收再利用。Falcon 9型分成兩節,只有第一節推動重返地球,因此只能算一半回收。

至於布蘭森的Virgin Galactic已接受逾700位客戶太空旅行的訂位,每人收費25萬元。客戶中不乏知名藝人,例如布萊德彼特、凱蒂佩芮、艾希頓庫奇。

Virgin Galactic的太空客機有兩名飛行員,能載六名旅客,每個座椅在頭頂上和側邊各有一個觀景窗。名叫SpaceShipTwo的太空客機機艙長18公尺、寬2.3公尺,等於有41.4立方公尺的空間,可讓旅客在無重力狀態下飄浮。

SpaceShipTwo先由母機爬升到5萬英尺(15.5公里)高空,再由火箭發動機繼續推進,抵達所謂卡門線(Karman line)、即離地面約100公里的大氣層邊線後,與母機分離。SpaceShipTwo接著在次軌道上有六分鐘的無重力航程,整趟旅程大約3.5小時。

「藍源」尚未開放太空旅行的訂位,也未公布旅程的票價,一切都要等到完成測試再說。

「藍源」2017年12月發布從可重覆使用的太空艙拍攝的畫面,「第二代」太空艙由「新牧羊人」火箭送上高度99公里的太空,進入軌道後再重返地球。全程長11分鐘的過程中,可看到地球美不勝收,但著陸恐怕不好受,顯然在降落傘張開後有一陣旋轉,最後直接著陸沙漠。貝佐斯表示會繼續修正。

貝佐斯透過推特播出這段影片,承諾真實體驗一定比取名為「人體模特兒天行者」(Mannequin Skywalker) 的假人更棒, 「不像他,你可以在零重力時離開座椅。」太空艙有15立方公尺的空間,足夠讓太空人在無重力狀態下翻跟斗。

馬斯克所屬的SpaceX公司也在上個月完成又一壯舉,同時利用回收的火箭和回收的太空船,成功替NASA將貨物運抵國際太空站。

SpaceX的目標是能不只兩次使用火箭和太空船,要達成SpaceX創辦人馬斯克將上萬人送往太空目標的唯一途徑,就是要大幅降低發射成本。

三大富豪2018年準備實現太空旅遊夢。左起:貝佐斯、布蘭森及馬斯克。(Getty Images, 路透) 三大富豪2018年準備實現太空旅遊夢。左起:貝佐斯、布蘭森及馬斯克。(Getty Images, 路透)
SPACEX在12月22日發射火箭發射通訊衛星,為2018年太空觀光暖身。(美聯社) SPACEX在12月22日發射火箭發射通訊衛星,為2018年太空觀光暖身。(美聯社)
貝佐斯所屬「藍源」進行太空旅遊。 (路透) 貝佐斯所屬「藍源」進行太空旅遊。 (路透)


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