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備用推進器 隔37年成功點火 旅行家一號 重歸正確軌道

多虧四具37年來首度點火的備用火箭推進器,在距離地球逾百億哩外展開星際漫遊的美國國家航空暨太空總署太空船旅行家一號(Voyager 1),2日總算重歸正確軌道。

法新社報導,無人太空船旅行家一號40幾年前和旅行家二號(Voyager 2)一同發射,探索我們太陽系的外星球,成為史上距離地球最遠的人造物體。

但運作了數十年後,靠著發出微小噴氣調整太空船方向的「姿態控制推進器」已經退化。要把旅行家的天線對準地球以持續傳輸通訊,須仰賴這種細微的調整。

NASA在新聞稿中表示,「在距離地球130億哩的地方,附近沒有維修站可以進行調整。」

NASA位於加州的噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)的專家,決定求助於最後一次使用日期追溯到1980年11月8日的四具備用推進器。

噴射推進實驗室首席工程師瓊斯(Chris Jones)表示,「旅行家飛行團隊翻出數十年之久的數據,並檢查用過時的彙編語言編碼的軟體,確保我們能安全地測試這些推進器。」

工程師們於11月28日給這幾具推進器點火,測試它們使用10毫秒的脈衝來轉動旅行家一號的能力,接著他們等了19小時又35分鐘,測試結果才傳回位在加州金石(Goldstone)的天線,顯示推進器運作正常。

噴射推進實驗室推進工程師巴勃(Todd Barber)說,「推進器測試期間每次突破新里程碑時,旅行家團隊都會更加興奮。在目睹這些充分休息的推進器接棒以後感到欣慰、喜悅和不可置信,好像時間完全沒有流逝一樣。」

旅行家計畫負責人陶德(Suzanne Dodd)補充表示,能夠使用這組備用推進器,代表著旅行家太空船的壽命可以延長二到三年。

NASA計畫明年1月換用這組先前休眠的推進器,可能也會對旅行家二號的備用推進器進行類似測試。

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