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哥大首位華裔女博士李美步 胡適紅顏知己

位於披露街21號的中華第一浸信教會。(記者顏嘉瑩/攝影) 位於披露街21號的中華第一浸信教會。(記者顏嘉瑩/攝影)
李美步繼承父親遺志,在華埠創辦李韜紀念館,後改名為中華第一浸信教會。(取自網路) 李美步繼承父親遺志,在華埠創辦李韜紀念館,後改名為中華第一浸信教會。(取自網路)

國會雖提案要將曼哈頓華埠宰也街的郵局命名為「李美步紀念郵局」,但許多人對李美步感到很陌生。原來,李美步年輕時就立志社會改革,更是哥倫比亞大學首位華人女博士。同時她也是大文豪胡適的紅顏知己,他在寫給李美步的信中,就以「聖女」(My Dear Saintly Lady)稱呼她。

要說到李美步,要從她的牧師父親李韜說起。李韜在1910年代華埠堂口混戰時,於宰也街「血腥之角」(Bloody Angle)一處建築的二樓開辦「晨星書館」,成為當時重要的華人社區服務機構,提供英文班、中文班、主日崇拜、健康資訊、法律諮詢等,後來成為紐約中華公所主席。但李韜1922年因調解堂界糾紛,隔年悲憤過度去世。

李美步原名李彬華,1896年出生於廣州,是李韜的獨生女。她在1913年中學畢業後,獲得庚子賠款獎學金,進入哥倫比亞大學就讀。從小就相當聰明、辯才無礙的李美步,1918年取得哥大經濟哲學博士,是哥大校史上第一位獲此殊榮的華人女性。李韜去世後,李美步放棄回中國高就的機會,延續父親遺志留在華埠並奉養母親,並出任浸信會晨星書館主任。

胡適比李美步大五歲,他考取庚子賠款獎學金後,1911年到康乃爾大學(Cornell University)就讀。他所著的「胡適日記」中曾經寫到:「夜在會之女子開一歡迎會,極歡。女子中有數人尤倜儻不凡,如廖、李、江諸女士,皆其尤者也。」其中的「李女士」指的就是李美步。

1915年,胡適轉到哥大哲學系,跟李美步成為同系同學,兩人交情頗深。李韜過世後,李美步想要為父親建立紀念堂,於是從朋友、僑社等處籌經費,其中更有胡適的一分力,後來才買下位於披露街(Pell St.)21號的樓宇,在1936年成立李韜紀念館。胡適更題了「紀念館」三字,雖該紀念館後改名為中華第一浸信教會,但胡適的題字至今仍掛在大門上,教會裡也收藏著許多胡適的墨寶。

之後胡適在各國講學、遊歷時,曾寫了一封英文信給李美步。信中寫到:「親愛的聖女,自從離開紐約以來,心中想到給你寫信……」但是他對李美步在華埠開一間小教會的決定,似乎認為有些大才小用,信中更指出:「總之,這個堂所不應該僅僅作傳揚福音和做禮拜用的,而應該是一個為教育社會服務、衛生、文化以及民事服務的處所。」

後來,雖然李美步致力於服務社區,而胡適在政治及學術界叱吒風雲,兩人為了不同的目標奔波,但據說李美步經常會在教會主日崇拜時,提到胡適對紀念堂的貢獻。李美步終生未嫁,於1966年病逝,享年70歲。

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「紀念堂」三字由胡適所題。(記者顏嘉瑩/攝影) 「紀念堂」三字由胡適所題。(記者顏嘉瑩/攝影)

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