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巡視中性氫、尋找外星人…天眼繪製最新天圖

首位發現「脈衝星」的天文學家喬瑟琳.貝爾今年早些時候曾參觀位於貴州的「中國天眼」,她期待這座世界最大的射電望遠鏡能發現更多微弱、遙遠、獨特的脈衝星,包括發現圍繞黑洞旋轉的脈衝星。

新華社10日報導,「天眼」若能第一個捕獲河外星系脈衝星,將具有開創性意義。目前中國科學家李菂和他的研究小組已在為觀測河外星系脈衝星做技術上的準備,最早於明年初嘗試。

報導說,對於觀測範圍可達已知宇宙邊緣的「天眼」來說,發現脈衝星只是使命之一,未來它還將在中性氫觀測、譜線觀測、尋找可能的星際通訊信號等方面大放異彩。「天眼」會尋找「外星人」,可望主導未來宇宙天圖。

根據宇宙大爆炸學說,中性氫是宇宙中幾乎與大爆炸同齡的「老人家」,觀測和研究中性氫的分布,能幫助科學家進一步弄清銀河系和河外星系的結構,解開宇宙大爆炸等宇宙起源和演化之謎。中國國家天文台「天眼」項目高級博士後馬可(Marko Krco)說,「『中國天眼』將通過巡視宇宙中的中性氫,繪製出最新最大的標準宇宙天圖」。

澳洲科學及工業研究院Parkes望遠鏡科學主管喬治.霍布斯說,「中國天眼」甚至還能「監聽」宇宙中可能存在的外星文明發出的無線電波。Parkes望遠鏡目前有20%的時間分配給了「尋找外星人」,但仍一無所獲,「中國天眼」看得更遠,說不定將來會有令人振奮的消息。

脈衝星是一種高速自轉的中子星,由恆星演化和超新星爆發產生。它的密度極高,每立方公分重達上億噸,一塊方糖大小就相當於地球上1萬艘萬噸巨輪的重量。脈衝星自轉速度很快、自轉週期精確,是宇宙中最精準的時鐘。正因如此,脈衝星會發射一斷一續的周期性脈衝信號,就好比轉動的燈塔發出忽明忽暗的光。

報導說,自人類1967年發現第一顆脈衝星以來,過去的50年裡,人類發現的脈衝星家族至少有2700個成員。  

中國「天眼」的最初構想來自已故天文學家南仁東。從1994年提出設想,到2016年正式啟用,22年間,南仁東和他的團隊全力推動著這個看似不可思議的世界級項目。

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